Las personas que les gusta viajar son las más inteligentes

Cada uno tiene sus propias razones para viajar. Algunos nos aventuramos a salir de vacaciones, el viaje de dos semanas a Europa antes de que llegue el frío del invierno. Otros viajan por negocios y no tienen muchas opciones. Otros aún encontraron un vuelo barato y sólo van por el camino. Sin embargo, sin importar sus intenciones, se ha demostrado que viajar nos ayuda a ser mejores personas. Mirando las investigaciones adicionales realizadas en los últimos años, los viajes también pueden hacernos más inteligentes.

En un estudio de 2014 de estudiantes de MBA dirigido por William W. Maddux, profesor asociado de comportamiento organizacional en INSEAD, se descubrió un vínculo entre el «compromiso multicultural» de los estudiantes -la medida en que se adaptaron y aprendieron sobre nuevas culturas- y su «complejidad integradora», su voluntad y capacidad para reconocer perspectivas que compiten en el mismo tema. En términos más sencillos, a los estudiantes que se comprometieron mucho con otras culturas durante el programa les resultó más fácil tener en cuenta al mismo tiempo puntos de vista múltiples y conflictivos. Sus interacciones con otras culturas les dieron una amplitud de perspectiva que no tenían antes.

La ciencia dice que viajar te hace más inteligente

Además, había otro vínculo entre este compromiso multicultural y el número de ofertas de trabajo que estos estudiantes recibían al final de su programa de MBA, con los estudiantes más comprometidos recibiendo más ofertas de trabajo. Maddux concluye: «Cuando los individuos están expuestos al mismo ambiente multicultural, es su enfoque psicológico y su compromiso con las diferentes culturas lo que determina el crecimiento de la complejidad integradora y el aumento tangible de las oportunidades profesionales». Más experiencias multiculturales provocan más ofertas de trabajo. Este es un hallazgo interesante, pero las cosas se ponen aún más interesantes en las otras exploraciones de Maddux sobre cómo los viajes nos hacen más inteligentes.

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En 2009, Maddux y sus colegas administraron el test de asociados remotos (RAT), una medida clásica de la creatividad individual, a un grupo de estudiantes universitarios. A la mitad de los estudiantes se les pidió que recordaran y escribieran sobre una experiencia de vida en el extranjero justo antes de hacer el RAT – imprimiéndoles pensamientos de viajes y experiencias multiculturales – mientras que la otra mitad no lo hizo. Los resultados fueron claros: los que fueron preparados con pensamientos de vivir en el extranjero resolvieron más de un 50% más de problemas que los que no lo fueron. Además, los investigadores explican: «Descubrimos que la mejora creativa era significativamente mayor para los estudiantes que decían que se habían adaptado a los países extranjeros mientras vivían allí que para los estudiantes que decían que no lo habían hecho». En otras palabras, la reubicación física no es suficiente; para ver estos beneficios, hay que integrarse culturalmente también.

Esta es la distinción crítica. Los viajes nos sacan de nuestras costumbres parroquiales, obligándonos a contemplar otras culturas y formas de vida que de otra manera no podríamos. Arroja nuestra vieja concepción de la realidad por la ventana y la reemplaza por una más actualizada y compleja. Y es precisamente esta confusión, combinada con la respuesta de nuestro cerebro a ella, lo que nos empuja a cambiar y crecer de maneras tan singulares.

De hecho, se pueden lograr efectos similares sin salir del todo. En su estudio de 2009, el psicólogo Lile Jia de la Universidad de Indiana agrupó a los participantes en dos grupos, a uno de los cuales se le dijo que la tarea en cuestión fue creada por estudiantes que estudiaban en el extranjero en Grecia, mientras que a la mitad se le dijo que fue creada por estudiantes locales en Indiana. Aparte de este cambio aparentemente insignificante, a ambos grupos se les encomendó la tarea de enumerar todos los métodos de transporte que se les ocurrieran. Los resultados fueron sorprendentes: los participantes que realizaron la tarea para los estudiantes en Grecia idearon un tercio más de métodos de transporte que los que realizaron la tarea para los estudiantes en Indiana, y los métodos de transporte que idearon fueron significativamente más originales. Sólo la mención de una tierra extranjera les hizo pensar de forma más creativa, sin siquiera salir de la habitación. Como dice Jia, «La generación creativa se beneficia de una mayor distancia espacial».

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Esto es una clara indicación de que muchos de los beneficios cognitivos y creativos que obtenemos de los viajes no requieren de un viaje físico en absoluto. Si podemos convencer a la mente, a través de técnicas como la preparación, de que estamos teniendo una experiencia multicultural, actuará en consecuencia. Es una técnica de supervivencia, al final del día, cuando se nos pone en situaciones novedosas y desconocidas, la mejora de la concentración y la creatividad nos ayudan a mantenernos seguros.

Claramente, pasar tiempo en el extranjero no sólo nos hace más inteligentes, sino que viajar también nos hace más creativos. Abre nuestras mentes, nos ayuda a ser más estables emocionalmente y nos hace mejores personas. Una vez que dejemos de interpretar nuestro miedo a lo desconocido, esa inevitable y malvada hermanastra de los viajes, como algo negativo, podemos agarrarnos a él y aprovechar su capacidad única para ayudarnos a aprender y crecer.

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