Lo que la ciencia revela sobre el impacto de la gratitud en el cerebro

Nuevas investigaciones arrojan luz sobre la fisiología de la gratitud, acercándonos a ser capaces de comprender y aprovechar los beneficios para la salud de esta poderosa emoción….

Imagina que estás huyendo de una cacería nazi y que estás bajo la protección de un extraño. Este extraño pasa el invierno proveyéndole comida y refugio -incluso viajando a otros pueblos para transmitir mensajes a los miembros de su familia- sin embargo, no tiene ninguna esperanza o expectativa de reembolso de su parte. Mientras sus seres queridos son atrapados sistemáticamente por la máquina nazi, este extraño los mantiene vivos y alimenta su fe en la humanidad, ofreciendo la prueba de que en medio del horror generalizado, muchos individuos todavía actúan con compasión y dignidad sin límites.

Cuando piensas en este extraño, en lo que arriesgaron, en lo que recibiste, ¿cómo te sentirías?

Es posible que sienta una emoción positiva, la alegría del alivio de preocuparse por la supervivencia, y un sentido de conexión cercana con el extraño que le ha dado este regalo. En conjunto, estos sentimientos podrían describirse como gratitud.

¿Afecta la gratitud a nuestros cerebros?

La gratitud se celebra en toda la filosofía y la religión; estudios científicos recientes sugieren que conlleva beneficios significativos para nuestra salud mental y física. Pero se sabe muy poco acerca de lo que realmente sucede en nuestro cerebro y cuerpo cuando lo experimentamos.

¿Por qué importa eso? Porque una mejor comprensión de la fisiología de la gratitud puede ayudar a identificar estrategias para aprovechar sus beneficios para la salud y ayudar a la gente a entender la importancia de fomentar esta poderosa emoción. El objetivo de mi investigación ha sido sentar las bases para comprender lo que sucede en el cerebro cuando nos sentimos agradecidos, y ahora está empezando a surgir una imagen del cerebro agradecido.

la gratitud en el cerebro

Una mejor comprensión de la fisiología de la gratitud puede ayudar a identificar estrategias para aprovechar sus beneficios para la salud.

Cuando me embarqué por primera vez en el viaje para estudiar la gratitud, me encontré con tratados filosóficos y exhortaciones religiosas que enfatizan la importancia de la gratitud, junto con estudios científicos que sugieren que la gratitud puede mejorar su sueño, mejorar sus relaciones románticas, protegerlo de enfermedades, motivarlo a hacer ejercicio y aumentar su felicidad, entre muchos otros beneficios.

En ese momento, sin embargo, se sabía muy poco acerca de lo que sucede en nuestros cerebros y cuerpos cuando experimentamos gratitud, lo que dificultó la comprensión de cómo funciona realmente la gratitud. Como soy neurocientífico, me centré en la neurobiología de la gratitud con una pregunta más específica en mente: ¿Puede nuestra actividad cerebral revelar algo sobre cómo la gratitud logra sus beneficios significativos?

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Cómo la gratitud fortalece la conexión mente-cuerpo

Dada la clara relación entre la salud mental y la física, pensé que comprender lo que sucede en el cerebro cuando sentimos gratitud podría decirnos más acerca de la conexión mente-cuerpo, es decir, cómo sentir una emoción positiva puede mejorar las funciones corporales. También pensé que estos resultados podrían ayudar a los científicos a diseñar programas dirigidos a generar gratitud, ayudándolos a concentrarse en las actividades y experiencias más precisas y esenciales para cosechar los beneficios de la gratitud.

Hay que decir que, en realidad, capturar a la gente en el momento de sentir gratitud plantea algunos retos. Después de todo, algunas personas pueden no sentir gratitud cuando esperamos que lo hagan, y otras pueden incluso sentirse agradecidas en situaciones inesperadas. Pensé que mi mejor apuesta sería tratar de inducir la gratitud a través de historias poderosas de ayuda y sacrificio.

Para lograrlo, recurrí al Instituto de Historia Visual de la Fundación Shoah de la USC, que alberga el depósito más grande del mundo de testimonios de sobrevivientes del Holocausto grabados en video, muchos de los cuales, tal vez sorprendentemente, están llenos de actos de desinterés y generosidad que quitan el aliento. Junto con un equipo de estudiantes universitarios increíbles, empecé observando cientos de horas de testimonio de sobrevivientes para encontrar historias en las que el sobreviviente recibió algún tipo de ayuda de otra persona.

Reunimos una colección de estas historias y las transformamos en escenarios cortos que compartimos con nuestros participantes. Cada escenario fue reformulado en segunda persona (por ejemplo, «Estás en una marcha de la muerte en invierno y un compañero de prisión te da un abrigo») y presentado a los participantes de nuestro estudio. Les pedimos que se imaginen a sí mismos en el escenario y que sientan, en la medida de lo posible, cómo se sentirían si estuvieran en la misma situación. Mientras los participantes reflexionaban sobre estos dones, nosotros medimos su actividad cerebral usando técnicas modernas de imagenología cerebral (en la forma de resonancia magnética funcional, o fMRI).

Las regiones asociadas con la gratitud son parte de las redes neuronales que se iluminan cuando socializamos y experimentamos placer.

Para cada uno de estos escenarios, preguntamos a los participantes cuánta gratitud sentían, y correlacionamos esta clasificación con su actividad cerebral en ese momento. Aunque un enfoque de este tipo no provocará exactamente los mismos sentimientos que si se vivieran tales situaciones, los participantes informaron abrumadoramente sobre fuertes sentimientos de gratitud, un profundo compromiso con la tarea y, quizás aún más importante, una mayor empatía y comprensión del Holocausto como resultado de su participación en el estudio.

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Es más, nuestros resultados revelaron que cuando los participantes reportaron esos sentimientos de gratitud, sus cerebros mostraron actividad en un conjunto de regiones localizadas en la corteza prefrontal media, un área en los lóbulos frontales del cerebro donde se encuentran los dos hemisferios. Esta área del cerebro está asociada con la comprensión de las perspectivas, empatía y sentimientos de alivio de otras personas. Esta es también un área del cerebro que está conectada masivamente a los sistemas del cuerpo y del cerebro que regulan las emociones y apoyan el proceso de alivio del estrés.

Tres maneras en que la gratitud beneficia a nuestras mentes

Estos datos nos contaron una historia razonable sobre la gratitud:

Puede ayudar a aliviar el estrés y el dolor. Las regiones asociadas con la gratitud son parte de las redes neuronales que se iluminan cuando socializamos y experimentamos placer. Estas regiones también están fuertemente conectadas a las partes del cerebro que controlan la regulación básica de las emociones, como la frecuencia cardíaca y los niveles de excitación, y están asociadas con el alivio del estrés y, por lo tanto, la reducción del dolor. Sentirse agradecido y reconocer la ayuda de los demás crea un estado corporal más relajado y permite que los beneficios subsiguientes de la disminución del estrés nos bañen. (Recientemente hemos publicado un documento científico que desarrolla estas ideas.)

Puede mejorar nuestra salud con el tiempo. También están estrechamente relacionados con las redes «mu opioides» del cerebro, que se activan durante el contacto interpersonal cercano y el alivio del dolor, y pueden haber evolucionado a partir de la necesidad de cepillarse los unos a los otros en busca de parásitos. En otras palabras, nuestros datos sugieren que debido a que la gratitud depende de las redes cerebrales asociadas con el vínculo social y el alivio del estrés, esto puede explicar en parte cómo los sentimientos de gratitud conducen a beneficios de salud con el tiempo.

Puede ayudar a los que sufren de depresión. Quizás aún más alentador, el investigador Prathik Kini y sus colegas de la Universidad de Indiana realizaron un estudio posterior que examinó cómo la práctica de la gratitud puede alterar la función cerebral en individuos deprimidos. Encontraron evidencia de que la gratitud puede inducir cambios estructurales en las mismas partes del cerebro que encontramos activas en nuestro experimento. Tal resultado, en complemento al nuestro, cuenta la historia de cómo la práctica mental de la gratitud puede incluso ser capaz de cambiar y reconfigurar el cerebro.

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