Tiempo para ser amable: por qué es importante la amabilidad

Está bien ser amable, pero ¿es una tendencia o una herramienta real para transformar la sociedad? Descubrimos el papel de la bondad en el ser humano y cómo traer más de ella al mundo.

Era medianoche y Bernadette Russell estaba a punto de irse a la cama. Pero sus esperanzas de tener una cita inmediata con el edredón se vieron frustradas cuando su pareja le hizo una pregunta: ¿había hecho su acto diario de amabilidad?

Semanas antes, Russell, un autor, había prometido hacer algo altruista todos los días durante un año porque no sabía qué más hacer ante «todos estos problemas». Era el año 2011 y se refería, entre otras cosas, al cambio climático y a los disturbios de Londres, que habían ocurrido recientemente en su puerta y que la dejaron profundamente entristecida.

Era una misión que hasta ahora la había visto introducir notas de £5 en los libros de Waterstones, regalar flores a los asistentes de caja de Tesco y escribir cartas a los pensionistas solitarios. Pero el día en cuestión, ella había olvidado su acto de altruismo y el reloj estaba corriendo. Russell tenía que pensar rápido.

«Fui a una cabina telefónica cerca de donde vivo, la limpié un poco y dejé un pequeño montón de dinero adentro con una nota que decía:’Por favor, llama a alguien con quien no has hablado en mucho tiempo, y a quien amas'», recuerda Russell. «Yo también dejé algunas galletas.»

No siempre fue testigo del resultado de sus actos, pero cuando lo hizo, el impacto podría ser profundo. Como cuando escribió una carta de apoyo a un conocido deprimido, que se sentía deprimido. «Me dijo que la carta fue un punto de inflexión», dice Russell, quien escribió El pequeño libro de la bondad: Acciones diarias para cambiar tu vida y el mundo que te rodea sobre sus experiencias. «Desde entonces nos hemos convertido en buenos amigos.»

El proyecto, que debía durar 12 meses, también resultó ser «transformador» para Russell, por lo que, ocho años después, sigue haciéndolo. «He recuperado más de lo que he dado», dice, afirmando que sus actos bondadosos la elevaron en días sombríos y ayudaron a calmar su ansiedad sobre el estado del mundo.

Lo más amable que podemos hacer el uno por el otro ahora mismo es estar presentes

La evidencia sugiere que la mejora del estado de ánimo es un efecto secundario común de ser amable. Varios estudios atribuyen el altruismo a la liberación de endorfinas en la parte de «recompensa» de nuestro cerebro. Expertos de la Universidad de Oxford llevaron a cabo un meta-análisis de dicha investigación el año pasado y dieron su apoyo a la idea de que el altruismo nos da un impulso mental.

«Encontramos que ayudar parece tener un efecto causal en la felicidad», dice el Dr. Oliver Scott Curry, investigador principal del Instituto de Antropología Cognitiva y Evolutiva, que dirigió la investigación.

La investigación del Dr. Oliver Scott Curry ha encontrado un vínculo causal entre la ayuda y la felicidad. Imagen: Maud Fontein

Otros estudios relacionan la bondad con la mejora de la salud física. Investigadores de la Universidad de Carolina del Norte en los Estados Unidos conectan el altruismo con una mayor actividad en el nervio vago, lo que ayuda al cuerpo a combatir la diabetes y las enfermedades cardíacas.

Para Russell, sin embargo, hubo un efecto secundario no deseado: la amabilidad la dejó sin blanca al principio. «Gasté mucho dinero en el primer año, lo que no fue sostenible», dice, afirmando que tiró «demasiados billetes de cinco en Waterstones».

Esto, reconoce ahora, tampoco era lo que realmente era la bondad y desde entonces ha pensado de manera más holística en el altruismo, incorporándolo a su vida diaria. Trata de ser amable consigo misma, con los demás y con la naturaleza. Russell ahora es voluntaria de la organización benéfica Trees for Cities (Árboles para las ciudades), por ejemplo, plantando árboles jóvenes en su ciudad natal de Londres.

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Al igual que la atención, la amabilidad se ha convertido en una tendencia popular en los últimos años. Se han publicado numerosos libros sobre el tema, entre ellos el de Russell, y varias organizaciones -entre ellas Kindness UK, The Kindness Offensive y Compassion in Politics- promueven ahora el altruismo de una u otra forma. También hay 52 Vidas, una organización benéfica que fue creada para cambiar la vida de alguien para mejor cada semana del año. Se basa en la simple premisa de que las personas son buenas», dice el eslogan del proyecto. Y muchas personas buenas que trabajan juntas pueden lograr cosas increíbles. «Creemos que la bondad tiene el poder de cambiar vidas.

¿Pero somos intrínsecamente amables? Ver las noticias principales puede llevarnos a creer lo contrario. «Los seres humanos son una especie social y han vivido juntos en grupos sociales durante millones de años y, durante ese tiempo, hemos dependido unos de otros para sobrevivir y prosperar», asegura el Dr. Curry. «Es un impulso muy arraigado y antiguo de trabajar juntos. La bondad es una forma de desbloquear el poder de la cooperación».

Robin Banerjee es profesor de psicología del desarrollo en la Universidad de Sussex.

Robin Banerjee, profesor de psicología del desarrollo en la Universidad de Sussex, está de acuerdo, pero añade que la amabilidad no es «blanco y negro». Tenemos la capacidad de ser amables y poco amables, y también hay una cuestión de percepción.

«Algo que una persona ve como amable podría no ser visto como tal por otra persona», señala. «Algo que puede no parecer amable ahora puede serlo a la larga. Y algo que le parece amable a una persona puede ser bastante desagradable para los demás».

Un poco de campo minado, entonces. Pero aún así, Jaime Thurston, autor de Bondad: The Little Thing That Matters Most, y el fundador de 52 Lives – considera que la cosa más amable que podemos hacer el uno por el otro en este momento es estar presentes.

«Me temo que hay mucha desconexión en este momento», dice. «La gente pasa mucho tiempo mirando sus teléfonos mientras se supone que deben hablar entre ellos o salir a cenar – creo que es una de las cosas menos amables que puedes hacer».

Thurston es un defensor de tener en cuenta la bondad en todo lo que hacemos, ya sea que nos miremos en el espejo – escudriñando los puntos buenos en lugar de los malos – o interactuando con otros. «Creo que es importante ver la bondad como un hilo que recorre toda nuestra vida en lugar de pequeños actos de bondad», dice.

La bondad consiste en mostrar empatía, aceptación y tolerancia.

Según el Dr. John y Julie Gottman, fundadores del Instituto Gottman, que estudia las relaciones, todas las relaciones exitosas se basan, en última instancia, en la bondad. Es más, el momento más importante para ser amables es durante el conflicto, como una discusión con una pareja. Este es también el momento más difícil para ser amable.

«La bondad consiste en mostrar empatía, aceptación y tolerancia», explica Lawrence Stoyanowski, un terapeuta con sede en Vancouver, que sigue los principios establecidos por el Instituto Gottman en su trabajo. «Se trata de ser capaz de escanear a tu pareja en busca de cosas que apreciar en lugar de criticar.»

Jaime Thurston: «Es importante ver la bondad como un hilo que recorre toda nuestra vida».

La escuela de pensamiento de Gottman postula que la amabilidad mostrada durante el conflicto conduce a una disminución de las tensiones y a un resultado más satisfactorio para todas las partes. «No conseguirás que la gente acepte tu influencia si no muestras amabilidad», dice Stoyanowski. «Tan pronto como nos despedazamos el uno al otro y vamos a por el cuello, nadie cambia de opinión.»

Por lo tanto, si observamos los desafíos a los que nos enfrentamos, desde el cambio climático hasta Brexit, vamos a necesitar que la gente sea capaz de cambiar de opinión.

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«La forma en que nos tratamos determina el tipo de comunidad en la que vivimos, el tipo de país en el que vivimos, el tipo de mundo en el que vivimos», dice Thurston. «Creo que la bondad es una de las herramientas más poderosas que tenemos.»

Amabilidad interior: lo que la investigación revela sobre cómo la bondad afecta nuestras vidas

1. La bondad puede acelerar el proceso de curación

El cuidado de la salud entregado con amabilidad puede acelerar la curación y acortar las estancias en el hospital. Estos fueron algunos de los hallazgos de un informe de 2014 de Dignity Health, una compañía de atención médica estadounidense, y del Centro de Investigación y Educación sobre Compasión y Altruismo de la Universidad de Stanford, que revisó la literatura científica sobre el papel de la bondad en la atención médica. La revisión vinculó la atención de los niños en edad preescolar con un mejor intercambio de información, lo que condujo a una variedad de medidas de resultado, incluida la reducción del dolor, la ansiedad y la presión arterial. El estudio sugirió que los hospitales «amables» no sólo beneficiaban a los pacientes: también se encontró que los cuidadores eran más resistentes.

2. La bondad puede ayudar a prevenir enfermedades

Tener interacciones positivas con otros puede ayudar a combatir la enfermedad, según los expertos de la Universidad de Carolina del Norte. En 2013, los investigadores colocaron a los voluntarios en dos grupos: un grupo de intervención, que promovió la positividad a través de la meditación de la bondad amorosa, y un grupo de control sin tratar. Los del grupo de intervención reportaron un aumento en las emociones positivas, en comparación con los del grupo de control, lo que los investigadores relacionaron con un aumento en su «tono vagal». El nervio vago regula el azúcar en la sangre y ayuda al cuerpo a prevenir la diabetes, los derrames cerebrales y las enfermedades cardíacas.

3. El altruismo estimula el área de recompensa en nuestros cerebros

Un estudio reciente de la Universidad de Sussex descubrió que ser amable, incluso cuando parece que no hay nada en ello para nosotros, activa la parte de recompensa de liberación de endorfinas de nuestro cerebro. Los psicólogos analizaron las investigaciones existentes relacionadas con las exploraciones cerebrales de más de 1.000 personas a medida que tomaban decisiones «amables». Los investigadores separaron la bondad en dos formas: estratégica, donde alguien espera algo a cambio, y genuina, donde no lo espera. Se descubrió que el área de recompensa del cerebro era más activa durante los actos de bondad estratégica, pero el altruismo puro también parecía encender nuestra materia gris, sugiriendo que nos drogamos al ser amables.

4. Las parejas amables son más propensas a ir hasta el final

El investigador psicológico estadounidense Dr. John Gottman afirma que todas las relaciones exitosas se basan en la bondad – y que el momento más importante para ser amable es durante una discusión. El Dr. Gottman afirma que puede predecir, con una precisión del 90%, si una relación tendrá éxito o fracasará sobre la base de la capacidad de una pareja para manejar los conflictos. La escuela de pensamiento de Gottman cree que la bondad no es algo que se tiene o no se tiene, sino más bien un músculo que necesita ser ejercitado.

5. La bondad es un punto ciego en las políticas públicas

Un informe de 2018 del Carnegie UK Trust informó sobre lo que muchos de nosotros sentimos: que nuestro enfoque de la política pública basado en sistemas carece de bondad. El informe, Amabilidad, Emociones y Relaciones Humanas: The Blind Spot in Public Policy (El punto ciego en las políticas públicas), encuentra que a medida que la tecnología transforma la forma en que hacemos las cosas, es imperativo que las políticas públicas se centren en la inteligencia emocional. El fondo está trabajando actualmente con el Consejo de North Ayrshire en Escocia para utilizar la bondad para ayudar a combatir la pobreza.

 

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