¿Realmente crecemos de la adversidad?

En nuestra cultura, existe la idea de que soportar una tragedia puede ser bueno para tu crecimiento personal. Tendrás una nueva apreciación por la vida. Estarás agradecido por tus amigos y familiares. Aprenderás de la experiencia. Te volverás más resistente.

Este tema aparece en la cobertura de los medios de comunicación, una y otra vez, tras los desastres naturales y los ataques terroristas.

Pero, ¿qué dice la ciencia?

¿Hay realmente valor en el dolor y el sufrimiento? ¿Estaba el filósofo Frederich Nietzsche en algo cuando dijo: «Lo que no nos mata, nos hace más fuertes»?

Una poderosa narración

Como psicólogos, hemos estado estudiando esta cuestión durante la mayor parte de la última década.

No somos los primeros en lidiar con estas preguntas. Los psicólogos Richard Tedeschi y Lawrence Calhoun han escrito acerca de cómo, después de experimentar pérdida o trauma, la gente reportó sentir una mayor apreciación por la vida, más cerca de sus amigos y familiares, más fuerte, más espiritual y más inspirada. Llamaron a este fenómeno «crecimiento postraumático».

El atractivo de este hallazgo es obvio. Eso demuestra que la tragedia tiene un lado positivo. También es consistente con el tema bíblico de la redención, que dice que todo el dolor y el sufrimiento llevarán finalmente a la libertad.

Los hallazgos también nos ayudan a darle sentido a nuestras propias vidas. Los psicólogos han demostrado que nos gusta narrar nuestras vidas en términos de los desafíos que hemos enfrentado y los reveses que hemos superado. Nos gusta creer que las cosas buenas pueden surgir de un mal giro de los acontecimientos porque a menudo es un elemento clave de las historias que contamos sobre nuestras propias vidas.

¿Cómo puede predecir un evento traumático?

La narrativa cultural del «crecimiento de la adversidad» puede sonar convincente.

Pero nuestro propio examen de la investigación existente sobre el tema identificó algunas señales de alerta.

Por un lado, es difícil recopilar datos sobre las personas antes y después de que hayan sufrido un trauma. Por ejemplo, no hay manera de saber quién va a perder su casa en un huracán.

Por esta razón, la mayoría de las investigaciones sobre el crecimiento postraumático han pedido a las personas que calculen cuánto han cambiado como resultado de su trauma. Si bien esto puede parecer una forma sensata de evaluar el crecimiento personal -podrías hacerle esta pregunta a un amigo o incluso a ti mismo-, existen problemas significativos con este enfoque.

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Los estudios han encontrado que las personas no son muy buenas para recordar con precisión cómo eran antes de un evento traumático. O los participantes dirán que han crecido desde el evento cuando, de hecho, todavía están luchando. Sus informes de crecimiento no siempre coinciden con lo que piensan sus amigos y familiares y es posible que no reflejen cambios reales en sus comportamientos.

Decirle a otros que has crecido podría ser una manera de lidiar con el dolor que todavía estás experimentando. La cultura occidental permite poco tiempo para el duelo; eventualmente, la expectativa es que la gente se supone que «lo supere y siga adelante».

Esa presión puede incluso estar arraigada en la prueba misma; las preguntas típicamente utilizadas por los investigadores de trauma tienden a preguntarse sólo sobre los cambios positivos – si la persona tiene una nueva apreciación por su vida, si ha perseguido nuevos objetivos o si se ha vuelto más religiosa. Una expectativa de recuperación y superación personal es parte de esta línea de cuestionamiento. En otros casos, las personas pueden simplemente reportar que se han vuelto más fuertes porque están en negación sobre el dolor real que están experimentando.

Sin embargo, los estudios mejor diseñados que examinan el crecimiento han encontrado que cuánto creían las personas que habían cambiado después de una experiencia traumática no estaba asociado con cuánto habían cambiado realmente con el tiempo.

De hecho, aquellos que reportaron que habían experimentado el mayor crecimiento personal después de una tragedia eran más propensos a seguir experimentando síntomas de trastorno de estrés postraumático y depresión.

El jurado aún no se ha pronunciado

En muchos sentidos, es problemático aceptar la idea de que el crecimiento personal y la resistencia son resultados típicos de la adversidad.

Piensa en lo que comunica: El sufrimiento es bueno a largo plazo, y las personas que han sufrido un trauma son más fuertes que las que no lo han sufrido.

Pero pasar de una tragedia a otra no es fácil. A veces, el trauma de ciertas tragedias, como la muerte de un hijo o de un cónyuge, nunca desaparece por completo.

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Y luego están los que son abiertos sobre el hecho de que están luchando después de meses de una pérdida, incluso años después. Si «lo que no te mata te hace más fuerte» fuera cierto, estas personas podrían ser vistas como «débiles» o como que tienen algo «malo» con ellas.

Esto es lo que sabemos de la mejor ciencia que se ha hecho: La gente puede crecer a partir de la adversidad. Pueden fortalecerse, mejorar la calidad de sus relaciones y aumentar su autoestima. Pero probablemente no sucede tan a menudo como la mayoría de las personas y algunos investigadores creen.

Además, no todos crecerán de la misma manera y a la misma velocidad. Las personas seguirán necesitando la ayuda y el apoyo social de sus familias, amigos y comunidades después de un evento traumático. La disponibilidad de estos recursos realmente juega un papel importante para determinar si las personas crecen de hecho.

Tampoco se debe pensar en el crecimiento como una meta para todos. Para muchas personas, volver a estar donde estaban antes del trauma puede ser un objetivo suficientemente ambicioso.

Aunque es ciertamente posible que la adversidad lleve a nuevas percepciones y sabiduría, la ciencia todavía no tiene claro el «cuándo» y el «cómo».

Las historias de crecimiento derivadas de un trauma son ciertamente poderosas. Pueden servir de inspiración para nuestras propias vidas. Pero necesitamos investigar mejor para saber si tales historias son la norma o la excepción.

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Tampoco se debe pensar en el crecimiento como una meta para todos. Para muchas personas, volver a estar donde estaban antes del trauma puede ser un objetivo suficientemente ambicioso.

Aunque es ciertamente posible que la adversidad lleve a nuevas percepciones y sabiduría, la ciencia todavía no tiene claro el «cuándo» y el «cómo».

Las historias de crecimiento derivadas de un trauma son ciertamente poderosas. Pueden servir de inspiración para nuestras propias vidas. Pero necesitamos investigar mejor para saber si tales historias son la norma o la excepción.

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