El senderismo es una combinación casi perfecta de elementos conocidos por relajarnos, aumentar nuestra vigilancia, elevar nuestra autoestima y prepararnos físicamente para el verdadero descanso posterior….

Hay veces que no sé qué hacer conmigo mismo. Me siento en desacuerdo con el mundo, irritado por la gente que hay en él, en una depresión sobre mí mismo y sobre lo que estoy logrando o, más bien, no logrando, abrumado por los obstáculos y las complicaciones de la vida. La felicidad parece un estado de ser completamente escurridizo.

En esos momentos, mis amigos saben exactamente lo que debo hacer. «¿Cuándo fue la última vez que fuiste de excursión?» Preguntan suavemente, y es hora de un golpe en la cabeza. Por supuesto, esa es la respuesta. Puede que no tenga ganas de ponerme las botas de senderismo; mi estado de ánimo está más en línea con reclinarse en el sofá y correr «Breaking Bad» por billonésima vez. Pero lo que necesito es el rastro.

caminar por el bosque

Decir que vuelvo de mejor humor sería condenar a la naturaleza con débiles elogios. Estoy totalmente restaurado, optimista, lleno de energía, casi eufórico. Duermo profundamente esa noche.

Durante mucho tiempo, el senderismo se sintió como mi elixir personal de salud mental, una relación mágica entre la naturaleza y yo. La verdad es que estaba experimentando fenómenos bien conocidos por la ciencia. Las caminatas son una combinación casi perfecta de elementos conocidos por relajarnos, aumentar nuestra vigilancia, elevar nuestra autoestima y prepararnos físicamente para el verdadero descanso posterior. Nos expone a la luz del sol, al aire libre, al color verde, al sonido del agua, a la actividad física, a la interacción social. Todos ellos han demostrado en investigaciones que tienen efectos beneficiosos sobre nuestro bienestar mental.

Yo no puedo meditar para nada. Sentado tanto tiempo, prestando atención a mi respiración o a una luz blanca imaginaria, irrita mi impaciencia natural. Por el contrario, el senderismo me lleva fácilmente a ese estado tan buscado de estar «en el momento». Los excursionistas prestan atención a dónde están y qué está pasando. Tienen que hacerlo, para evitar obstáculos a lo largo del camino, así como molestias como el roble venenoso y la hiedra. Al mismo tiempo, el sendero es una experiencia multisensorial que nos invita a observar flores silvestres, oler plantas aromáticas y escuchar los llamados de los pájaros y el susurro de pequeños animales en el bosque.

Estas salidas se convirtieron en un requisito tan importante para mí que me entrené para convertirme en un naturalista certificado para los parques naturales de mi región y escribí un libro de senderismo. La mayoría de la gente no llega tan lejos, pero es un novato inusual que no descubre los poderes restauradores del sendero.

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caminar por el bosque

Eso no quiere decir que las caminatas puedan curar enfermedades mentales graves. Pero la investigación muestra que es un complemento útil para otros tratamientos para afecciones emocionales graves. Para el estrés y la depresión de leve a moderada, las caminatas por la naturaleza han demostrado una y otra vez que aumentan el estado de ánimo y eliminan el estrés.

La ciencia dice que es tanto el caminar como la naturaleza lo que hace que la medicina sea poderosa en conjunto.

A pesar de lo barato, útil y fácil que es el senderismo, el acceso a la propia naturaleza puede ser desigual y francamente difícil.

Hay mucha evidencia a favor del ejercicio, que mejora el estado de ánimo y reduce la ansiedad, liberando endorfinas y elevando los niveles de serotonina. Pero un estudio de 2016 en la revista Mental Health and Physical Activity encontró específicamente que los ataques de ejercicio al aire libre fueron significativamente mejores para elevar el estado de ánimo de las personas con depresión de leve a moderada que la actividad en interiores. Estudios previos encontraron que el llamado «ejercicio verde» -y no se referían a los campos de golf- elevaba la autoestima, especialmente entre los que padecen enfermedades mentales.

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La exposición a la luz solar por sí sola mejora la función cognitiva, según un estudio realizado en 2009 en la revista Environmental Health. Para el caso, se ha demostrado que el ejercicio al aire libre conduce a entrenamientos más vigorosos; las personas caminan más rápido y durante más tiempo, pero perciben que sus entrenamientos son más fáciles.

Otros aspectos de la naturaleza tienen un efecto calmante más que estimulante; los estudios han encontrado que los colores verde y azul -los tonos que componen la mayoría de los paisajes naturales- son relajantes, así como el sonido del agua que fluye.

A pesar de lo barato, útil y fácil que es el senderismo, el acceso a la propia naturaleza puede ser desigual y francamente difícil. Las personas que viven en áreas urbanas densamente pobladas están generalmente más lejos del campo y podrían no tener automóviles para llegar allí. Los vecindarios de bajos ingresos son menos propensos a tener parques de cualquier tipo. A menudo son lugares donde se encuentran las comunidades negra y latina, por lo que se ven particularmente afectadas. Un informe de 2011 del Servicio de Parques Nacionales encontró que los blancos no hispanos eran muy propensos a visitar los parques, mientras que «los afroamericanos e hispanoamericanos lo hacían a las tasas más bajas».

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Con un cuidado razonable, una caminata en la naturaleza es mucho más probable que nos ayude que nos haga daño.

Varios grupos están eliminando las barreras. Outdoor Afro facilita el acceso al aire libre en la comunidad negra. En el Condado de Orange, California, el Irvine Ranch Natural Landmarks, que ofrece caminatas guiadas gratuitas en tierras de conservación, ha comenzado a ofrecer algunas de ellas en español. Latino Outdoors es una organización sin fines de lucro dedicada a proporcionar experiencias en la naturaleza para esa comunidad, y Disabled Sports USA ayuda a las personas con problemas físicos a salir a la pista. Un número creciente de parques ofrecen senderos accesibles para sillas de ruedas. Y para cualquiera que no tenga un grupo al que unirse, muchos parques naturales incluyen excursiones guiadas por profesores para darle una introducción segura al campo.

Aunque no es tan meditativo como una caminata en solitario por el bosque, este tipo de programas abordan otro aspecto del bienestar mental. Las excursiones en grupo superan la renuencia a aventurarse en un campo desconocido y parecen aumentar los efectos positivos de las caminatas por la naturaleza.

Un estudio de 2012 encontró que tales experiencias podrían incluso ayudar a las personas con pensamientos suicidas. «Una experiencia de grupo de caminatas de montaña monitoreadas regularmente, organizadas como una terapia complementaria a la atención habitual, se asocia con una mejora de la desesperanza, la depresión y la ideación de suicidio en pacientes que sufren de alto riesgo de suicidio», concluyeron los autores en su artículo.

Pero las subidas de resistencia sobre colinas empinadas no son necesarias para cosechar los aspectos sociales y emocionales de reunirse con otros en el sendero. Según un estudio realizado en 2014 en la revista Ecopsychology, las caminatas de grupo en la naturaleza se relacionan con una depresión y un estrés significativamente menores, así como con una mayor sensación de bienestar mental.

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Por supuesto, cualquier tipo de ejercicio puede ser llevado a extremos insalubres. Y enfrentarse a desafíos físicos en la naturaleza sin el conocimiento, el equipo o el nivel de forma física adecuados puede ser muy peligroso. Caminar solo o fuera de los senderos a menudo lleva a las personas a situaciones que ponen en peligro su vida. Pero he estado caminando regularmente durante 20 años sin que eso ocurriera. Los estudios parecen concluyentes: Con un cuidado razonable, una caminata en la naturaleza es mucho más probable que nos ayude que nos haga daño.

Estaría en el camino, de todos modos. Pero es bueno saber que la ciencia está de mi lado.

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