La universidad es estresante. Los estudiantes tienen clases, proyectos y exámenes. Pero también tienen a menudo trabajo, cuentas que pagar y muchas otras presiones comunes en la vida moderna.

Muchas universidades han instituido programas de «Pet Your Stress Away», donde los estudiantes pueden entrar e interactuar con gatos y/o perros para ayudar a aliviar parte de la tensión.

Científicos de la Universidad del Estado de Washington han demostrado recientemente que, además de mejorar el estado de ánimo de los estudiantes, estos programas pueden llegar a estar «bajo la piel» y tener beneficios fisiológicos que alivian el estrés.

«Sólo 10 minutos pueden tener un impacto significativo», dijo Patricia Pendry, profesora asociada del Departamento de Desarrollo Humano de la WSU. «Los estudiantes de nuestro estudio que interactuaron con gatos y perros tuvieron una reducción significativa de cortisol, una hormona del estrés.»

Pendry publicó estos hallazgos con Jaymie Vandagriff, estudiante de posgrado de la WSU, el mes pasado en AERA Open, una revista de acceso abierto publicada por la American Educational Research Association.

Este es el primer estudio que ha demostrado reducciones en los niveles de cortisol de los estudiantes durante una intervención de la vida real en lugar de en un entorno de laboratorio.

En el estudio participaron 249 estudiantes universitarios divididos aleatoriamente en cuatro grupos. El primer grupo recibió interacción práctica en grupos pequeños con gatos y perros durante 10 minutos. Podían acariciar, jugar y, en general, pasar el tiempo con los animales como quisieran.

Para comparar los efectos de las diferentes exposiciones a los animales, el segundo grupo observó a otras personas acariciando animales mientras esperaban en fila su turno. El tercer grupo vio una presentación de diapositivas de los mismos animales disponibles durante la intervención, mientras que el cuarto grupo estaba en «lista de espera». Esos estudiantes esperaron su turno en silencio durante 10 minutos sin sus teléfonos, materiales de lectura u otros estímulos, pero se les dijo que pronto experimentarían la interacción con los animales.

Se recolectaron varias muestras de cortisol salival de cada participante, comenzando en la mañana cuando se despertaron. Una vez que todos los datos de las diferentes muestras fueron comprimidos, los estudiantes que interactuaron directamente con las mascotas mostraron significativamente menos cortisol en su saliva después de la interacción. Estos resultados se encontraron incluso teniendo en cuenta que algunos estudiantes pueden haber tenido niveles muy altos o bajos para empezar.

«Ya sabíamos que a los estudiantes les gusta interactuar con los animales y que eso les ayuda a experimentar emociones más positivas», dijo Pendry. «Lo que queríamos saber era si esta exposición ayudaría a los estudiantes a reducir su estrés de una manera menos subjetiva. Y lo hizo, lo que es emocionante porque la reducción de las hormonas del estrés puede, con el tiempo, tener beneficios significativos para la salud física y mental».

Ahora Pendry y su equipo continúan este trabajo examinando el impacto de un programa de prevención de estrés asistido por animales de cuatro semanas de duración. Los resultados preliminares son muy positivos, con un estudio de seguimiento que muestra que los resultados del trabajo recientemente publicado se mantienen. Esperan publicar los resultados finales de ese trabajo en un futuro próximo.

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