Las personas con depresión son más propensas a decir ciertas palabras

Desde la forma en que te mueves y duermes, hasta la forma en que interactúas con las personas que te rodean, la depresión cambia casi todo. Incluso se nota en la forma en que hablas y te expresas por escrito. A veces este “lenguaje de la depresión” puede tener un efecto poderoso en otros. Basta con considerar el impacto de la poesía y la letra de las canciones de Sylvia Plath y Kurt Cobain, que se suicidaron después de sufrir depresión.

Los científicos han tratado durante mucho tiempo de precisar la relación exacta entre la depresión y el lenguaje, y la tecnología nos está ayudando a acercarnos a un panorama completo. Nuestro nuevo estudio, publicado en Clinical Psychological Science, ahora ha revelado una clase de palabras que pueden ayudar a predecir con precisión si alguien está sufriendo de depresión.

Tradicionalmente, los análisis lingüísticos en este campo han sido llevados a cabo por investigadores que leen y toman notas. Hoy en día, los métodos computarizados de análisis de texto permiten el procesamiento de bancos de datos extremadamente grandes en cuestión de minutos. Esto puede ayudar a detectar rasgos lingüísticos que los seres humanos pueden pasar por alto, calculando la prevalencia porcentual de palabras y clases de palabras, diversidad léxica, duración media de las oraciones, patrones gramaticales y muchas otras métricas.

Hasta ahora, han sido útiles los ensayos personales y las anotaciones en el diario de personas deprimidas, al igual que el trabajo de reconocidos artistas como Cobain y Plath. Para la palabra hablada, fragmentos del lenguaje natural de las personas con depresión también han proporcionado perspicacia. En conjunto, los hallazgos de dicha investigación revelan diferencias claras y consistentes en el lenguaje entre aquellos con y sin síntomas de depresión.

Contenido

El lenguaje puede dividirse en dos componentes: contenido y estilo. El contenido se relaciona con lo que expresamos, es decir, el significado o tema de las declaraciones. No sorprenderá a nadie aprender que aquellos con síntomas de depresión usan una cantidad excesiva de palabras que transmiten emociones negativas, específicamente adjetivos y adverbios negativos -como “solitario”,”triste” o “miserable”.

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Más interesante es el uso de pronombres. Aquellos con síntomas de depresión usan significativamente más pronombres singulares en primera persona -como “yo”,”yo”,”yo” y “yo” – y significativamente menos pronombres en segunda y tercera persona -como “ellos”,”ellos” o “ella”. Este patrón de uso del pronombre sugiere que las personas con depresión están más enfocadas en sí mismas y menos conectadas con otras personas. Los investigadores han reportado que los pronombres son en realidad más confiables para identificar la depresión que las palabras de emoción negativa.

Sabemos que la rumiación (vivir en problemas personales) y el aislamiento social son características comunes de la depresión. Sin embargo, no sabemos si estos hallazgos reflejan diferencias en la atención o en el estilo de pensamiento. ¿La depresión hace que la gente se concentre en sí misma, o las personas que se centran en sí mismas tienen síntomas de depresión?

Las personas con depresión son más propensas a decir ciertas palabras
Las personas con depresión son más propensas a decir ciertas palabras

Estilo del lenguaje depresivo

El estilo del lenguaje se relaciona con la forma en que nos expresamos, más que con el contenido que expresamos. Nuestro laboratorio recientemente llevó a cabo un gran análisis de texto de datos de 64 diferentes foros de salud mental en línea, examinando a más de 6,400 miembros. Las “palabras absolutas” -que expresan magnitudes o probabilidades absolutas, tales como “siempre”,”nada” o “completamente” – fueron encontradas como mejores marcadores para los foros de salud mental que los pronombres o las palabras de emoción negativa.

Desde el principio, predijimos que aquellos con depresión tendrán una visión más blanca y negra del mundo, y que esto se manifestaría en su estilo de lenguaje.

En contraste, las palabras de emoción negativa eran paradójicamente menos frecuentes en los foros de ideas suicidas que en los foros de ansiedad y depresión.

Nuestra investigación también incluyó foros de recuperación, donde los miembros que se sienten recuperados de un episodio depresivo escriben mensajes positivos y alentadores sobre su recuperación. Aquí encontramos que las palabras de emoción negativa fueron usadas en niveles comparables a los foros de control, mientras que las palabras de emoción positiva fueron elevadas en aproximadamente un 70%.

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Crucialmente, aquellos que previamente han tenido síntomas depresivos son más propensos a tenerlos de nuevo. El mismo efecto se ve en el uso de los pronombres, pero no para las palabras de emoción negativa.

Implicaciones prácticas

Comprender el lenguaje de la depresión puede ayudarnos a entender la forma en que piensan los que tienen síntomas de depresión, pero también tiene implicaciones prácticas. Los investigadores están combinando el análisis de texto automatizado con el aprendizaje automático (ordenadores que pueden aprender de la experiencia sin ser programados) para clasificar una variedad de condiciones de salud mental a partir de muestras de texto de lenguaje natural como los mensajes de blog.

Esta clasificación ya está superando a la realizada por terapeutas entrenados. Es importante destacar que la clasificación del aprendizaje de máquinas sólo mejorará a medida que se proporcionen más datos y se desarrollen algoritmos más sofisticados. Se ha comenzado a trabajar en el uso de computadoras para identificar con precisión subcategorías cada vez más específicas de problemas de salud mental, como el perfeccionismo, los problemas de autoestima y la ansiedad social.

Por supuesto que es posible usar un lenguaje asociado con la depresión sin estar deprimido. En última instancia, es la forma en que usted se siente con el tiempo lo que determina si está sufriendo. Pero como la Organización Mundial de la Salud calcula que más de 300 millones de personas en todo el mundo viven actualmente con depresión, un aumento de más del 18% desde 2005, tener más herramientas disponibles para detectar la afección es ciertamente importante para mejorar la salud y prevenir los suicidios trágicos como los de Plath y Cobain.

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