Puedes pensar en el calentamiento global como hacer estallar una bolsa de palomitas de maíz en el microondas.

El calentamiento antropogénico, o causado por el hombre, se ha visto acentuado por el aumento de la contaminación que atrapa el calor desde el comienzo de la era industrial hace más de 200 años. Pero esos primeros cien años más o menos fueron como el primer minuto para las palomitas de maíz – no hay señales reales de que ocurran muchas cosas.

Pero entonces llegas al segundo minuto, y los núcleos realmente empiezan a hacer lo suyo. Y usted puede pensar en todos esos estallidos individuales como eventos climáticos extremos -super tormentas, aguaceros extremos, inundaciones de marea alta, sequías, derretimiento de glaciares, incendios forestales feroces. Son como las señales de que el clima está cambiando.

Y en términos de palomitas, «estamos en ese segundo minuto», dice Inez Fung, una científica atmosférica de la Universidad de California en Berkeley, en medio de un problema que ahora podemos ver que se desarrolla a nuestro alrededor.

30 años de planeta según la ONU

«Hace treinta años lo predijimos en los modelos, y ahora lo estoy experimentando», dice Fung. «Se ven los incendios en el oeste de EE.UU. y en Columbia Británica. Y luego, al mismo tiempo, tenemos incendios, llovió un metro en Hilo, Hawaii, a causa de un huracán – ese es un nuevo récord al mismo tiempo que tenemos sequías e incendios, más de 300 personas murieron en la India a causa de las inundaciones. No estamos preparados. »

En los Estados Unidos, la temperatura media ha aumentado casi dos grados Fahrenheit desde principios del siglo XX. Y eso es sólo el comienzo, dice Bill Collin, quien dirige la ciencia climática y ecológica en el Lawrence Berkeley National Lab.

«Liberamos suficiente dióxido de carbono para seguir calentando el clima durante varios siglos», dice Collins.

Y dice que eso significa que una cierta cantidad de calentamiento futuro ya está «horneada», por así decirlo.

En otras palabras, volviendo a esa metáfora de las palomitas de maíz, incluso si presionas el botón de parada en el horno, algunos de esos granos seguirán apareciendo.

«Si detuviéramos las emisiones de todos los gases de efecto invernadero en este momento», dice Collins, «veríamos aproximadamente otro medio grado centígrado para finales del siglo XXI».

Eso es casi un grado Fahrenheit completo ya en el oleoducto. Por lo tanto, incluso si cerramos todas las emisiones -lo que no está sucediendo- podríamos llegar al umbral de dos grados centígrados, o 3,5 grados Fahrenheit, el calentamiento de los niveles preindustriales, momento en el que muchos científicos dicen que se producirían los peores efectos del cambio climático.

«Estamos viendo años en los que, básicamente, el techo de los registros se remonta a finales del siglo XIX», señala Collins, y luego se le ocurre una idea notable:

«Ninguno de los estudiantes de mis clases ha crecido en un clima normal. Ninguno de ellos».

Por otro lado, si usted ha terminado, digamos 30, y realmente puede recordar «normal», bueno, eso se acabó.

«Tengo que decir que todas las proyecciones que se hicieron hace 30 años siguen siendo válidas», dice Fung. «Lo único que no habíamos anticipado… es que el CO2 aumenta mucho más rápido de lo que pensábamos».

A pesar de las promesas hechas en París por casi todos los países del mundo (los Estados Unidos bajo el gobierno de Trump son los únicos signatarios que se han retirado del acuerdo sobre el clima), las emisiones siguen aumentando. E incluso esos compromisos históricos -si se cumplen todos- no serán suficientes para cambiar las cosas.

«No, ya estamos más allá de eso», dice Fung. «Los compromisos, creo, son un buen comienzo, pero no son adecuados.»

Toda esta sombría charla podría llevarnos a preguntarnos qué sentido tiene tratar de revertir el tren del clima.

Pero los modelos climáticos recientemente refinados sugieren que la reducción agresiva de las emisiones podría al menos mitigar el impacto del calentamiento continuado. Podría, por ejemplo, reducir los períodos de calor extremo en la capital de California, Sacramento, de dos semanas al año a tan sólo dos días. El manto de nieve en las montañas de Sierra Nevada del estado podría reducirse en «sólo» un 20 por ciento, en lugar de un 75 por ciento.

Ese es el escenario optimista.

La Cumbre Global de Acción Climática que se celebra esta semana en San Francisco reunirá a alcaldes, gobernadores estatales y provinciales, científicos y líderes corporativos de todo el mundo y de los EE.UU. para tratar de mantener el impulso con lo que se conoce como acciones «subnacionales» para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero, cosas que se hacen a nivel local, estatal y regional.

A ellos se unirán jugadores importantes como el gobernador de California Jerry Brown, quien organizó la conferencia y ha ayudado a posicionar al estado como un líder global en la lucha contra el cambio climático; el ex vicepresidente Al Gore; y el ex secretario de Estado John Kerry, quien firmó el acuerdo de París en nombre de los Estados Unidos con su pequeña nieta posada en su regazo.

Uno de los temas que los asistentes discutirán es «los elementos clave necesarios para alcanzar el nivel máximo de emisiones globales en 2020», un objetivo que parece muy optimista dadas las trayectorias actuales de las emisiones, y a falta de poco más de dos años para que finalice.

«Lo primero que tenemos que hacer como comunidad global es invertir el curso de manera bastante aguda», dice Collins. «Creemos que es técnicamente factible.»

Técnicamente factible, quizás, pero no fácil. California, por ejemplo, tiene los esfuerzos más agresivos para reducir los gases de efecto invernadero en los EE.UU. y, en general, está funcionando: las emisiones totales se han reducido en un 13 por ciento desde 2004. Sin embargo, las emisiones climáticas de los automóviles y los camiones están en aumento.

«Nuestros coches son literalmente nuestras máquinas del tiempo», dice Collins. Y nos están llevando hacia atrás.

«Están llevando la atmósfera a un estado químico en el que no ha estado en millones de años», dice. «Actualmente, tenemos tanto dióxido de carbono en la atmósfera de la Tierra como hace cinco millones de años.»

Y ese era un mundo muy diferente, mucho antes de que aparecieran los humanos.

En el espacio de poco más de 230 años desde el comienzo de la industrialización, Collins dice que «nuestras máquinas de vapor, nuestras fábricas, nuestros coches…. nos han llevado cinco millones de años atrás».

Y Collins dice que tenemos unos 25 años -aproximadamente una generación- para invertir el curso.

Collins y Fung tienen vislumbres de optimismo de que la tecnología y el auge de la energía solar, eólica y otras formas de energía limpia podrían reducir rápidamente las emisiones climáticas. Fung también señala a los jóvenes estudiantes universitarios que pasan a nuestro lado en el campus de Berkeley como su mejor esperanza.

«Soy optimista con respecto a los jóvenes», dice. «Soy optimista de que son… muy proactivos sobre el futuro.»

Pero ella y Collins están de acuerdo en que lo que se está acabando es el tiempo.

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