Biólogo salva a estas mariposas de la extinción

La mariposa cola de golondrina de California es una maravilla para contemplar.

Comienza su vida como un diminuto huevo rojo, eclosiona en una enorme oruga con manchas anaranjadas, y luego – después de un período de gestación de hasta dos años – emerge como una belleza azul iridiscente. Rebosante de tonos oceánicos, las alas de la criatura son consideradas por los coleccionistas como una de las más magníficas de Norteamérica.

Durante siglos, la cola de golondrina de la parra de California -o Battus philenor hirsuta- fue el hogar de los habitantes de San Francisco. A medida que el desarrollo aumentó a principios del siglo XX, la mariposa comenzó a desaparecer lentamente. Hoy en día es una vista rara.

Pero los esfuerzos de bricolaje de un hombre están empezando a traer la mariposa de vuelta.

Su historia nos recuerda que todos podemos contribuir a los esfuerzos de conservación, a veces incluso desde nuestros propios patios traseros.

Como biólogo acuático en la Academia de Ciencias de California, Tim Wong rara vez tiene un día aburrido.

Tim Wong

Ya sea que esté pasando el rato con un caimán albino, nadando con rayas javanesas o tratando a un pulpo hambriento con una bola de hámster llena de camarones, Wong cuida constantemente de uno de los 38.000 animales del museo de ciencias.

Pero fuera del trabajo, el joven de 28 años dedica la mayor parte de su tiempo libre a la cría de mariposas, un pasatiempo que aprendió de niño.

«La primera vez que me inspiré a criar mariposas fue cuando estaba en la escuela primaria», dice Wong. «Criamos mariposas pintadas en el aula, y me sorprendió la metamorfosis completa de oruga a adulto.»

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En un prado abierto cerca de su casa, Wong pasaba sus días cazando, estudiando y criando cualquier mariposa que pudiera encontrar.

Años más tarde, se enteró de la cola de golondrina de la parra – que se había vuelto cada vez más rara en San Francisco – e hizo su misión personal traer la mariposa de vuelta.

Investigó la mariposa y aprendió que cuando está en forma de oruga, sólo se alimenta de una planta: la pipa de California (Aristolochia californica), una flora equivalente poco común en la ciudad.

«Finalmente, pude encontrar esta planta en el Jardín Botánico de San Francisco[en el Parque Golden Gate]», dice Wong. «Y me permitieron tomar algunos recortes de la planta.»

Luego, en su propio patio trasero, utilizando técnicas autodidactas, creó un paraíso de mariposas.

«Construí una gran pantalla para proteger a las mariposas y permitirles aparearse bajo condiciones ambientales externas – sol natural, flujo de aire, fluctuaciones de temperatura,» dice él.

«El recinto especializado protege a las mariposas de algunos depredadores, aumenta las oportunidades de apareamiento, y sirve como un ambiente de estudio para entender mejor los criterios que las mariposas femeninas están buscando en su planta huésped ideal».

Aunque la mariposa pipa de California casi había desaparecido en San Francisco, todavía era común fuera de la ciudad, en lugares con más vegetación. Con permiso, Wong pudo conseguir un grupo inicial de 20 orugas de residencias privadas.

Los transportaba cuidadosamente a su patio trasero y los dejaba sueltos en las plantas para que se alimentaran.

«Se alimentan como un pequeño ejército», dice. «Vagabundean alrededor de la planta de la vid de hoja en hoja, comiendo en grupo.»

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Una vez situadas, las orugas comenzaron su largo y prolongado proceso de maduración.

Después de aproximadamente 3-4 semanas, una oruga pupa y forma una crisálida (o cáscara externa). El insecto se licua en su interior, y se convierte en mariposa en unas dos semanas, o permanece inactivo hasta dos años (este desarrollo retardado se llama «diapausa»).

«Es como una larga hibernación», dice Wong. «Y cuando termina, emergen como mariposas adultas.»

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