Se descubre un bosque lluvioso fosilizado secreto de 90 millones de años bajo el hielo de la Antártida

Se han descubierto restos fosilizados de una selva tropical bajo el hielo de la Antártida, lo que indica que el continente fue una vez mucho más cálido de lo que es hoy en día.

Se cree que el «inesperado» descubrimiento creció hace unos 90 millones de años y se ha comparado con el aspecto actual de los bosques tropicales de Nueva Zelanda.

Se cree que la selva tropical estuvo presente durante el período geográfico del Cretácico medio, que comenzó hace unos 145 millones de años. Este período fue aparentemente el más cálido de los últimos 140 millones de años, con niveles de mar 170 metros más altos que los actuales.

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El estudio, que se publicó el miércoles 1 de abril, utilizó pruebas de un núcleo de sedimento tomado del fondo marino cerca del glaciar de la Isla de los Pinos, al oeste de la Antártida, hace tres años, en 2017. Hasta los recientes hallazgos, aparentemente se sabía poco sobre las condiciones ambientales al sur del Círculo Polar Antártico.

El primer autor del estudio, el Dr. Johann Klages, geólogo del Centro Helmholtz de Investigaciones Polares y Marinas del Instituto Alfred Wegener de Alemania, habló sobre el estudio.

Según The Independent, dijo:

«Durante las evaluaciones iniciales a bordo, la inusual coloración de la capa de sedimento llamó rápidamente nuestra atención; se diferenciaba claramente de las capas de arriba. Fue particularmente fascinante ver la diversidad bien conservada de polen fósil y otros restos de plantas en un sedimento depositado hace unos 90 millones de años cerca del Polo Sur. Los numerosos restos de plantas indican que la costa de la Antártida occidental era, en aquel entonces, un denso bosque templado y pantanoso, similar a los bosques que se encuentran hoy en día en Nueva Zelandia».

Los científicos hicieron una tomografía computarizada del suelo para ver cuán profundas eran las raíces del núcleo, que fue cuando descubrieron que estaban mucho más profundas de lo esperado.

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Luego reconstruyeron los ambientes y climas pasados de la Antártida para crear una imagen detallada de su paisaje pasado.

Después de reunir sus análisis, el equipo de investigación descubrió un «clima templado» aproximadamente a 500 millas del Polo Sur con temperaturas medias anuales de alrededor de 12°C y temperaturas de verano que promediaban los 19°C.

La temperatura media anual actual de la Antártida oscila entre -10°C y -60°C en su punto más alto.

Los investigadores también compararon las anteriores precipitaciones de la Antártida con las actuales de Gales, mientras que la Antártida actual tiene pocas nubes debido a su aire seco.

Por lo que parece, la Antártida de hace 90 millones de años era básicamente la misma que el Reino Unido, en lo que respecta al clima, de todos modos.

El estudio también encontró que los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera eran mucho más altos de lo que se pensaba inicialmente.

El coautor y modelador climático, el profesor Gerrit Lohmann del Instituto Alfred Wegener, dijo:

«Antes de nuestro estudio, la suposición general era que la concentración global de dióxido de carbono en el Cretáceo era de aproximadamente 1000ppm [partes por millón]. Pero en nuestros experimentos basados en modelos, se necesitaron niveles de concentración de 1120 a 1680ppm para alcanzar las temperaturas medias de entonces en la Antártida».

En mayo del año pasado, el Observatorio de Mauna Loa en Hawai, que ha medido las partes por millón de CO2 en la atmósfera desde 1958, tomó una lectura de 415,26 ppm en el aire. Mientras que esto parece dramáticamente más bajo que los antiguos niveles antárticos, se pensaba que era la concentración más alta desde que los humanos evolucionaron.

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Los científicos esperan ahora poder reconstruir cómo las temperaturas de la Antártida cayeron tan drásticamente desde los hallazgos de su estudio hasta el actual estado de frío del continente.

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